Microbios antárticos ayudan en la búsqueda de vida extraterrestre

Un equipo de científicos ha descubierto microbios vivos en un lago subglacial debajo de la Antártida.

Los investigadores del proyecto Whillans Ice Stream Subglacial Access Research Drilling (WISSARD) perforaron con éxito el hielo antártico que llegaba al lago Whillans en enero de 2013. Después de recolectar núcleos de agua y sedimentos, el equipo regresó a los Estados Unidos para analizar las muestras. Los investigadores se sorprendieron y emocionaron al descubrir que no solo hay microbios vivos en el lago, sino que también es un ecosistema activo.

Perforación en el lago Whillans.  (Crédito: Reed Scherer, Universidad del Norte de Illinois)

Perforación en el lago Whillans. (Crédito: Reed Scherer, Universidad del Norte de Illinois)

Los investigadores concluyen que el lago Whillans alberga casi 4000 especies de organismos unicelulares.

Esta no es la primera vez que los científicos recuperan microbios de un entorno tan extremo. Los investigadores descubrieron microbios de 100.000 años de antigüedad en el sedimento debajo de otro lago antártico subglacial, el lago Hodgson, en septiembre de 2013. En noviembre de 2012 se descubrió que otro lago antártico, el lago Vida, tenía “una comunidad diversa y próspera de microbios”. El equipo de WISSARD afirma que sus microbios son los primeros organismos recuperados de un lago antártico subglacial porque los estudios anteriores no tomaron suficientes precauciones para eliminar la posibilidad de contaminación.

Los astrobiólogos están muy interesados ​​en vida como esta. microbios que son capaces de vivir y prosperar en condiciones extremas. Como Científico nuevo explica: «El hallazgo es una buena noticia para los astrobiólogos que esperan descubrir vida en otras partes del sistema solar: en el océano debajo de la superficie congelada de la luna Europa de Júpiter, por ejemplo, o aferrándose debajo de los casquetes polares marcianos».

La investigación del equipo se publica en la revista Naturaleza.

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